Bill Withers muere a los 81

Bill Withers, el ex marino y trabajador de aviones comerciales que se convirtió en uno de los poetas laureados más venerados de la música, ha muerto. El ganador del premio Grammy y miembro del Salón de la Fama del Rock and Roll murió el lunes (30 de marzo) en Los Ángeles por complicaciones cardíacas. Tenía 81 años.

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Estamos devastados por la pérdida de nuestro amado y devoto esposo y padre. Un hombre solitario con un corazón impulsado a conectarse con el mundo en general, con su poesía y música, hablaba honestamente con la gente y los conectaba entre sí, dijo la familia Withers en un comunicado a Associated Press.

Al llegar al frente y al centro de la escena musical a la edad relativamente tardía de 33 años en 1971, Withers rápidamente forjó una impresión indeleble. Comenzando con el primer éxito Aint No Sunshine, el creador de palabras escribió una serie de clásicos memorables que incluyen Grandmas Hands, Lean on Me, Use Me, Lovely Day y Just the Two of Us con Grover Washington Jr.

Ya sea que el tema se centre en el romance, las rupturas, la familia, la espiritualidad, la conciencia social o simplemente vivir la vida, cada canción comparte la misma línea: el don natural de Withers para contar historias de la vida real a través de letras simples pero perspicaces. E ilustrando esas historias estaba su melodioso acento sureño, deslizándose sobre una vibrante fusión de blues, soul, R&B, jazz, gospel y folk.

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Un firme defensor de la libertad creativa, Withers nunca se anduvo con rodeos cuando se trataba de su relación de amor y odio con las discográficas. En un punto de un enfrentamiento con su primer sello, Sussex Records, Wither destruyó los maestros para un álbum. Como les contó a los asistentes durante una sesión de apertura en la Expo ASCAP 2015, Borraré una cinta maestra y un culo de maestros. Durante su permanencia en Columbia Records, redujo el nombre de A&R (el acrónimo de artista y repertorio) como antagónico y redundante, y luego dejó de grabar y actuar en 1985.

Pero el legado de Withers ha florecido en las décadas posteriores, gracias a una muestra representativa de artistas que han versionado/probado sus canciones o lo han citado como una gran influencia. Esa diversa lista incluye estrellas como Barbra Streisand, Morrissey, Jill Scott, Mick Jagger, Aretha Franklin, Paul McCartney, Maroon 5, Tupac Shakur, John Mayer, Kanye West y John Legend.

Describiendo el arte de gran alcance de Wither a Rolling Stone antes de la inducción de los cantautores al Salón de la Fama del Rock and Roll en 1985, el baterista de Roots, Questlove, dijo: Él es el último hombre común afroamericano. El salto vertical de [Michael] Jordan tiene que ser más alto que todos. Michael Jackson tiene que desafiar la gravedad Rara vez aterrizamos en el medio. Bill Withers es lo más parecido que tienen los negros a un Bruce Springsteen.

Dirigiéndose a la audiencia durante una sesión de preguntas y respuestas en el Museo Grammy en 2011, Withers resumió el oficio de escribir y cantar canciones en una oración. Si eres honesto al respecto, dijo, eres solo un conducto considerado digno por algo en el universo.

William Harrison Withers Jr. nació en Slab Fork, West Virginia y se crió en las cercanías de Buckley, el tímido y tartamudo más joven de seis hijos. Para escapar del estilo de vida de la minería del carbón allí, Withers se unió a la Marina cuando tenía 18 años. Dado de baja en 1965, se mudó dos años después a Los Ángeles, donde encontró trabajo como instalador de inodoros de aviones durante el día. Por la noche, grababa cintas de demostración y actuaba en clubes del área de Los Ángeles.

El veterano de la industria Clarence Avant le dio a Withers su comienzo formal, contratando al artista aún desconocido para su sello con sede en Los Ángeles, Sussex. Alistado para producir el álbum debut de los cantantes en 1971, la leyenda de Stax Records, Booker T. Jones, le dio a un nervioso Withers algunos consejos claros que Withers incorporó en la sexta pista del álbum, Do It Good. Golpea a Withers contra un ritmo tranquilo, Booker T. me dijo: No te preocupes por eso. Sólo haz lo que haces y hazlo bien.

Y Withers lo hizo. El resultado final, Just As I Am , presentó el sencillo Aint No Sunshine que definió su carrera y el clásico de seguimiento Grandmas Hands. Desafiando las convenciones, una pista sobria, impulsada por la guitarra, sin puente y Withers repitiendo la frase I know 26 veces, Aint No Sunshine subió al n.° 3 en el Hot 100 y al n.° 6 en Hot R&B/Hip-Hop Songs. Withers no solo obtuvo su primer sencillo de platino, sino que también ganó su primer premio Grammy a la mejor canción de R&B.

Describiéndose a sí mismo como un cantante de campo izquierdo en una entrevista de Nosotros de 2005, Withers dijo que comenzó a escribir sus propias canciones porque no podía encontrar canciones que no sonaran como las demás.

Su segundo álbum, Still Bill de 1972, le dio a Withers el primer número 1 en la lista Top R&B/Hip-Hop Albums y el segundo sencillo con un millón de ventas: el himno de la amistad Lean on Me. A continuación vino su segundo hit Top 5 Hot 100/Hot R&B/Hip-Hop Songs y su tercer millón de ventas, Use Me. Consolidando su estatus junto a cantautores de la época como Carole King, James Taylor y Stevie Wonder, Withers lanzó el álbum en vivo seminal Bill Withers: Live at Carnegie Hall en 1973.

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Después de lanzar +Justments, su último álbum para Sussex en 1974, Withers firmó con Columbia Records en 1975. Le siguieron cinco álbumes más durante los siguientes 10 años: Making Music, Naked & Warm, Menagerie, Bout Love y su último álbum de estudio de Columbia, Watching de la década de 1985. Tú Me Miras . Las disputas en curso con el sello durante este período llevaron a Withers a colaborar con otros artistas. El más exitoso de estos proyectos externos fue su aparición como invitado en el éxito cruzado de R&B/pop del saxofonista de jazz de Washington, Just the Two of Us, que ganó un Grammy en 1982 a la mejor canción de R&B. Withers se llevó a casa su tercer Grammy en la misma categoría en 1988 por la versión de Club Nouveau de Lean on Me.

Después de Columbia, la música de Withers se ha mantenido igual de popular. No Diggity, el éxito de las listas Hot 100 de 1996 de BLACKstreet con Dr. Dre, sampleó una parte de Grandmas Hands. Las generaciones posteriores conocieron al cantautor a través de comerciales (la campaña Gap Khaki Soul con Lovely Day) y programas de televisión ( Scandal ). Firmemente negándose a lanzar nueva música a lo largo de los años, Withers contribuyó con dos canciones al álbum License to Chill de Jimmy Buffett de 2004, así como la canción I Am My Fathers Son interpretada por Johnny Mathis en la presentación de 2013 del Bill Russell Legacy Project en Bostón.

Incluido en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 2015 y en el Salón de la Fama de los Compositores en 2005, Withers recibió el premio Rhythm & Soul Heritage de ASCAP en 2006. Un año después, Lean on Me ingresó al Salón de los Grammy. La actuación de los cantantes en el festival de música Zaire 74, que precedió al infame combate de boxeo de peso pesado Rumble in the Jungle de Muhammad Ali y George Foreman, se captura en el documental de 2008 Soul Power . El propio Withers proporcionó el punto focal para el documental de 2009 aclamado por la crítica, Still Bill . La colección más definitiva de su trabajo, Bill Withers: The Complete Sussex and Columbia Albums , se lanzó en 2012. La caja de nueve álbumes ganó un Grammy a la mejor grabación histórica.

Me siento muy halagado de que mis canciones se hayan convertido en parte del paisaje estadounidense, dijo Withers de bajo perfil a Nosotros en 2005. Probablemente, debería haber sido mejor. Pero considerando todas las cosas, hice lo mejor que pude.

Withers estuvo casado dos veces, la primera vez con la actriz de cine y televisión Denise Nicholas. Le sobreviven su segunda esposa, Marcia, gerente de sus editoriales, y sus dos hijos, Todd y Kori.

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